ABC (Atanasoff-Berry Computer)

 

    Entre 1937 y 1952, John V. Atanasoff diseñó y contruyó dos computadoras electrónicas digitales, las primeras de la historia y estableciendo las bases electrónicas de la computadora digital actual.


Máquina ABC

    La primera fue un prototipo construido en 1939 para poner a prueba las ideas de Atanasoff. La segunda fue el Atanasoff-Berry Computer (ABC). Berry era Clifford E. Berry, un discípulo de Atanasoff y colaborador desde 1939 hasta 1942.

John V. Atanasoff                        Clifford E. Berry
John V. Atanasoff                               Clifford E. Berry

    El ABC no se puede considerar el primer ordenador electrónico digital ya que no era de propósito general, sino tenía una tarea muy específica: la resolución de sistemas de ecuaciones lineales.

    El camino hasta la construcción del ABC fue largo. Se inició cuando Atanasoff realizaba su doctorado en física por la Universidad de Wisconsin, a finales de los años veinte, donde se dio cuenta de la necesidad de automatizar los cálculos.

    Atanasoff fue pionero por muchas razones. En el ABC la función de memoria (el almacenamiento de datos) era independiente de la función de cálculo, y esta última función se realizaba de manera digital y no analógica, esto es que para realizar las funciones de control y de cálculo aritmético usaba conmutadores electrónicos en vez de mecánicos, siendo el primero en realizarlo de esta manera. El ABC manipulaba números binarios, y para almacenarlos utilizaba condensadores (en un principio por cuestiones económicas), esto representó un problema ya que los condensadores se descargaban de forma natural perdiendo así los datos que guardaban. Atanasoff ingenió la solución: un circuito de refresco.

    Pero quizá uno de sus mayores logros conseguidos en el ABC fue el desarrollo del circuito lógico sumador-restador al que denominaba "caja negra" que realizaba sumas o restas por medio de las reglas lógicas, la caja negra estaba compuesta por válvulas termoiónicas. Tanto la entrada como la salida se efectuaba a través de tarjetas perforadas. La máquina tenía una precisión mayor que la mayoría de sus hermanas de la época como el Analizador Diferencial de Bush.

    Con el inicio de la Segunda Guerra Mundial, el proyecto se paralizó en 1942, no llegando a estar en pleno funcionamiento. Pero a pesar de ello el ABC tuvo una gran influencia en el desarrollo de las computadoras.

    El primer ordenador electrónico de propósito general, el ENIAC, tiene partes basadas en el ABC, ya que John Mauchly, unos de sus creadores, estuvo visitando a Atanasoff mientras construía el ABC en 1941, y conoció así los detalles de la máquina. Sin embargo Mauchly siempre negó que las ideas de Atanasoff le influyeran a la hora de construir el ENIAC.



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